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Camarón de la Isla un genio adelantado a su tiempo

Un 5 de diciembre de 1950 nació un genio en San Fernando. Hijo de Juana y Juan Luis, jamás pensaron en su humilde entorno la importancia que iba a tener en la historia del flamenco. Repasamos su vida en este post.

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Camarón, el gitano de pelo rubio y piel blanca

José Monje Cruz nació en San Fernando, Cádiz, en la calle Carmen, en el barrio conocido popularmente como "Las Callejuelas". Hijo de Juana Cruz Castro y Juan Luis Monje Núñez, fue el penúltimo de ocho hermanos de familia de gitanos. El apodo por el que es conocido le fue dado por un tío suyo, de nombre José, debido a su delgadez, pelo rubio y piel blanca, que en su opinión le hacían parecer un camarón.

Nadie podía imaginarse que ese apodo iba a traspasar fronteras y permanecer en el imaginario colectivo de por vida, como uno de los grandes revolucionarios del FLAMENCO, con mayúsculas.

De niño estudió en el Colegio del Liceo hasta que dejó la escuela para ayudar a su padre, gran aficionado al cante flamenco, en la fragua donde trabajaba. La casa de los Monje era frecuentada por los grandes cantaores de la época de toda Andalucía a su paso por San Fernando, y allí el pequeño José comenzó a escuchar a artistas como Manolo Caracol o Antonio Mairena. Cuando su padre falleció a causa del asma, siendo aún muy joven, la familia pasó por apuros económicos, por lo que desde los siete años de edad Camarón comenzó a cantar en distintas tabernas y en la estación del tranvía de San Fernando.

A la temprana edad de cinco años actuó por primera vez en una compañía que montaba la escuela Los Hermanitos en su ciudad natal. Con doce años gana el primer premio del concurso Flamenco del Festival de Montilla Córdoba. Empieza a extenderse su fama y se inicia como profesional en el mundo del cante junto a su mejor amigo de entonces, el cantaor Rancapino. Juntos frecuentan las ferias más importantes de Andalucía, demostrando su arte en las casetas en las que actuaban. A partir de entonces cantó junto a Dolores Vargas La Singla, entre otros, e hizo diversas giras por Europa y América con la compañía de Juanito Valderrama, y comenzó a cantar de forma esporádica en la Venta de Vargas de San Fernando. Lo hacía por las tardes, ya que debido a su corta edad no se le permitía asistir de noche. Allí lo escuchaban por primera vez los grandes cantaores de la tierra.

Uno de sus primeros mentores es el tonadillero malagueño Miguel de los Reyes, que lo placeará por toda España. Con Málaga guardará igualmente una relación fructífera a lo largo de toda su carrera.

De Madrid al cielo

Ganó el primer premio en el Festival del Cante Jondo de Mairena del Alcor, y posteriormente se trasladó a Madrid con Miguel de los Santos. Es en la capital donde se dispara su éxito. Camarón llega a ser fijo en el tablao de Torres Bermejas de Madrid, donde permanecería durante doce años acompañado a la guitarra por Paco Cepero. Su nombre comienza a ser cada vez más conocido y participa en la película Casa Flora, protagonizada por Lola Flores. En Torres Bermejas conoce al maestro Paco de Lucía, con el que grabaría nueve discos en los que también colabora el hermano de Paco, Ramón de Algeciras . Durante esos años se produce su evolución como cantaor, pasando de un estilo ortodoxo a otro más personal. Su primer disco, "El Camarón de la Isla" con la colaboración especial de Paco de Lucía, supuso el principio de una revolución musical, y los tangos extremeños "Detrás del tuyo se va" incluidos en este disco, fueron el primer éxito del dúo.

Fue en 1976 cuando Camarón da rienda suelta a sus nuevas ideas y hace un álbum lleno de hallazgos heterodoxos. Fue en "Rosa María", en el que llega a hacer unas sevillanas acompañadas por flauta y bajo. 

En 1977 editó “Castillo de arena”, el primer álbum en el que firma composiciones propias. Pero el gran salto lo dio el cantaor dos años más tarde con “La leyenda del tiempo”, que contó con la colaboración del grupo andaluz Alameda y la guitarra de Tomatito, que le acompañaría hasta el final de su vida. Ahora, este disco es fuente de estudio para todos. En él hay varias adaptaciones de poemas de Federico García Lorca con música de Alameda, que tuvo como coproductores del álbum, además de Ricardo Pachón, a Kiko Veneno y los hermanos Rafael Raimundo Amador. A partir de este momento comenzó su colaboración con el guitarrista Tomatito y se desvincula por un tiempo de Paco de Lucía.

Un éxito adelantado a su tiempo

El disco "La Leyenda del tiempo", adelantado a su tiempo al menos dos décadas, no vendió ni una tercera parte de los que estaba previsto. Apenas dio dos conciertos, pero fue suficiente como para despertar otros sentimientos musicales en el flamenco, vapulear a los puristas y revolucionar con instrumentos inusitados un arte capaz de fusionar con rock, jazz o lo que se le ponga por delante.

Como operación comercial fue un desastre. Unos años después era elevado a la categoría de álbum de culto, dando pie a un sinfín de versiones y homenajes.

El cantaor no volvió nunca más a arriesgar tanto. Tampoco volvió a hacer disco 'de guitarrita y palmas'. Luego vendrían 'Calle Real', 'Viviré' o 'Como el agua', con los que, de nuevo con Paco de Lucía, se adentró en una senda «más comercial», empapada de ecos del latin jazz, recuerda Pachón.

Una muerte prematura

El 2 de julio de 1992 Camarón muere en un hospital de Badalona a causa de un cáncer de pulmón. Su relación con las drogas pero, sobre todo, con el tabaco acabaron con el hombre, pero no con la leyenda.

Desde entonces, su figura es cada día más conocida y su talento mas valorado. El hombre tímido callado es imagen de merchandising, películas y documentales. 

San Fernando, la ciudad que lo vio nacer acoge desde este año 2021 el Museo de Camarón de la Isla. Cargado de recuerdos, fotos y hasta su famoso Mercedes, es una cita ineludible para todos los amantes del flamenco.